La Californie fait face à des pluies torrentielles provenant de rivières atmosphériques consécutives Par Reuters

La Californie fait face à des pluies torrentielles provenant de rivières atmosphériques consécutives Par Reuters



© Reuter. Les employés de la ville commencent à nettoyer les débris le long d’un canal de drainage qui a débordé, provoquant des inondations dans les quartiers adjacents après une forte tempête de pluie à San Diego, Californie, États-Unis le 26 janvier 2024. REUTERS/Mike Blake/photo d’archives

Par Steve Gorman

LOS ANGELES (Reuters) – La Californie a été confrontée mercredi à deux tempêtes consécutives dans le Pacifique qui devraient inonder une grande partie de l’État de fortes pluies et éventuellement déclencher des inondations généralisées, tandis que la neige à des altitudes plus élevées pourrait aider à reconstituer les réserves d’eau douce.

La première des tempêtes – toutes deux produites de vastes courants aériens d’humidité dense appelés rivières atmosphériques – a frappé la côte ouest mercredi, apportant des averses et des rafales de vent du sud de l’Oregon jusqu’au nord de la Californie et dans la région de la baie de San Francisco.

Les deux systèmes correspondent également à la définition d’un « Pineapple Express », ou tempêtes du Pacifique provenant des eaux chaudes et subtropicales autour d’Hawaï, selon Daniel Swain, climatologue et météorologue à l’Université de Californie à Los Angeles.

La première tempête devait toucher jeudi le sud de la Californie, où les habitants, encore secoués par les inondations de ces dernières semaines, se sont dépêchés d’empiler des sacs de sable et de nettoyer les égouts pluviaux en prévision d’une nouvelle attaque.

« Nous allons remplir 40 tonnes de sacs de sable dans ce centre de loisirs », a déclaré Scott Webber, 27 ans, un entrepreneur en construction qui participe aux préparatifs en cas de tempête dans un quartier du comté de San Diego où de nombreuses maisons ont été inondées le 22 janvier.

« Nous avons produit 25 tonnes ce matin » sur un autre site bénévole de mise en sacs de sable, a-t-il ajouté. « Les gens doivent se soutenir les uns les autres. »

Les tempêtes hivernales – les premières de la saison – marquent un changement brutal pour la Californie, qui, comme une grande partie de l’Ouest, bénéficiait d’une chaleur record de fin janvier depuis le week-end.

La tempête initiale devait s’intensifier dans la région de la Baie mercredi soir. Les précipitations tomberont principalement sous forme de pluie, avec 2 à 5 pouces possibles à San Francisco jusqu’à jeudi, tandis que de la neige était prévue pour les montagnes voisines.

Le National Weather Service a publié une alerte aux inondations pour la région de la Baie et la côte centrale de Californie, ainsi qu’un avertissement de vent violent pour une grande partie de la région.

Des inondations de routes et de cours d’eau étaient possibles jeudi dans le sud de la Californie, bien que des épisodes d’inondations majeurs aient été considérés comme moins probables, selon Swain. Des pluies fortes, voire localement très fortes, pourraient persister sur certaines parties du nord de la Californie pendant six à 12 heures, a-t-il ajouté.

DEUXIÈME PRÉVISION DE COUP DE POING PLUS FORT POUR DIMANCHE

Une deuxième tempête, potentiellement plus puissante, devrait frapper la Californie dimanche, apportant des vents forts et des rafales au nord et des averses beaucoup plus fortes au sud, tout en déversant encore plus de neige dans les montagnes.

Bien que la trajectoire de la deuxième tempête reste incertaine, Swain a déclaré qu’elle semblait contenir un panache d’humidité plus dense, capable de déclencher des précipitations plus abondantes et plus soutenues.

« Il suffit de dire qu’il y aura des inondations dans le sud de la Californie », a déclaré Swain. « La question est de savoir s’il s’agit des inondations banales des rues que nous constatons lors de toute grosse tempête de pluie ou de quelque chose de considérablement plus important que cela. »

Le comté de San Diego a subi des pluies record et de graves inondations soudaines dues à une tempête localisée la semaine dernière, et certaines parties du comté de Ventura ont été évacuées après qu’un mois de pluie soit tombé en seulement une heure en décembre.

Pourtant, les prévisions de précipitations pour la Californie sont dérisoires par rapport à celles d’Anchorage, en Alaska, où une tempête cette semaine a poussé le total des chutes de neige saisonnières pour la plus grande ville de cet État au-delà de la barre des 100 pouces plus tôt que jamais auparavant en hiver.

Une série d’environ une douzaine de tempêtes fluviales atmosphériques ont frappé la Californie en succession rapide l’hiver dernier, provoquant des évacuations massives, des pannes de courant, des brèches de digues et des fermetures de routes dans un État longtemps préoccupé par la sécheresse et les incendies de forêt. Au moins 20 personnes ont péri dans ces tempêtes, qui ont néanmoins contribué à briser l’emprise d’une sécheresse qui a duré plusieurs années en Californie.

Les dernières tempêtes devraient également contribuer à améliorer l’approvisionnement en eau de l’État en renforçant le manteau neigeux des montagnes, actuellement à la traîne à des niveaux inférieurs à la moyenne.

Alors que la côte ouest des États-Unis a connu en moyenne 10 ou 11 tempêtes fluviales atmosphériques par an depuis 1980, elles devraient devenir plus fréquentes et plus extrêmes au cours du prochain siècle si le réchauffement planétaire dû au changement climatique induit par l’homme se poursuit au rythme actuel, selon les scientifiques.

Les deux dernières tempêtes sont également typiques du phénomène météorologique actuel d’El Nino, une déviation naturelle du courant-jet du Pacifique qui provoque des températures océaniques plus chaudes que d’habitude le long des côtes ouest de l’Amérique du Nord et du Sud, a déclaré Swain.