Quel est l’avenir du grand droit ?  |  Explorez les cabinets d’avocats et les conseils juridiques

Quel est l’avenir du grand droit ? | Explorez les cabinets d’avocats et les conseils juridiques

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Depuis des années, les analystes prédisent la mort imminente de « Big Law », ces cabinets d’avocats puissants composés de centaines d’avocats et situés au sommet de la chaîne alimentaire juridique. Mais les grandes sociétés juridiques sont devenues des grandes entreprises, avec une croissance et des bénéfices records, et les grands cabinets d’avocats continueront probablement à croître.

Même si personne ne peut connaître l’avenir du Big Law, les tendances suggèrent ce qui nous attend pour les cinq à dix prochaines années et au-delà. Voici comment les experts s’attendent à ce que la Big Law évolue dans un avenir proche.

Grande croissance, gros argent et grande volatilité

Avec les revenus fulgurants de Big Law et les bénéfices records pour les associés, il n’y a jamais eu de meilleur moment pour devenir associé au capital d’un grand cabinet d’avocats, déclare Eli Wald, professeur de droit Charles W. Delaney Jr. au Sturm College of Law de l’Université de Denver. .

Même si les deux dernières années ont été moins rentables, les entreprises engrangent toujours des recettes record par rapport au passé.

Mais les meilleurs moments amènent les pires, et l’instabilité et la volatilité frappent également Big Law. De temps en temps, une entreprise fait faillite, ce qui était du jamais vu auparavant, dit Wald.

Même les plus grandes entreprises du pays peuvent faire faillite. En octobre 2023, le cabinet Stroock & Stroock & Lavan, âgé de 147 ans – qui comptait en 2022 222 avocats et un chiffre d’affaires de 250 millions de dollars – a annoncé sa fermeture prochaine.

Lorsqu’il s’agit d’une affaire de pari sur l’entreprise, les entreprises choisissent la plus grande des grandes lois

Les grands cabinets d’avocats excellent dans la définition de leurs marques, ce qui leur confère un grand pouvoir, déclare Kimberly Leach Johnson, associée et présidente émérite de Quarles & Brady, l’un des plus grands cabinets d’avocats du pays.

Lorsque les affaires se situent au niveau de l’entreprise, ce qui signifie que l’avenir de l’entreprise peut dépendre des résultats, les entreprises veulent les 10 premières entreprises. L’embauche de ces très grandes entreprises rassure un conseil d’administration anxieux, dit Johnson.

« Le top 15 semble avoir une telle empreinte qu’il m’est difficile d’imaginer qu’ils ne seront plus là dans 15 ans », dit-elle.

Le grand droit n’est pas un monolithe, c’est pourquoi les grands cabinets d’avocats n’agissent pas de manière synchronisée

Big Law n’est plus le monolithe basé à Manhattan qu’il était autrefois. Par exemple, plusieurs grands cabinets d’avocats ont débuté en tant que cabinets régionaux qui se sont développés au fil des décennies, tandis que d’autres sont devenus des acteurs majeurs au cours des cinq dernières années, explique Wald.

Quarles se classe au 112e rang du pays en termes de taille avec 520 avocats, mais il reste basé aux États-Unis et s’appuie sur une forte tradition d’entreprises familiales. En revanche, un certain nombre des dix plus grands cabinets comptent des milliers d’avocats dans des bureaux répartis dans le monde entier. Comparé à eux, « c’est un monde différent », dit Johnson.

L’énorme écart entre les plus grandes entreprises du pays signifie que leurs destins ne sont plus aussi interconnectés que par le passé. Et le succès continu dépendra autant de ce qui les distingue du domaine que de ce qui les rend partie intégrante de Big Law.

L’année dernière, plusieurs grands cabinets d’avocats ont annoncé des licenciements ou des retards dans l’embauche de leurs associés de première année. Mais en novembre, deux cabinets d’avocats – Milbank et Cravath Swaine & Moore – ont augmenté les salaires des premières années à 225 000 dollars par an.

Une douzaine de quasi-concurrents ont rapidement emboîté le pas, mais près de la moitié des plus grandes entreprises du pays n’en verront pas la nécessité, dit Wald.

L’IA aura un impact, mais pas la fin, sur la grande loi

Au moment d’identifier les défis que doit relever le Big Law, l’intelligence artificielle « n’est pas sur ma liste. Je pense que c’est une diversion et une distraction », dit Wald.

Il s’agit d’une technologie révolutionnaire susceptible d’être adoptée dans le travail des entreprises, mais il reste peut-être à déterminer si elle aura un impact significatif sur la structure des entreprises, dit-il.

Historiquement, même lorsque les nouvelles technologies ont supprimé certains aspects du secteur juridique, elles ont créé quelque chose d’autre tout aussi inattendu, dit Johnson, en accord avec l’évaluation de Wald.

Par exemple, dans le passé, un procès aurait pu nécessiter l’examen de dizaines de boîtes de documents. Désormais, avec le courrier électronique et d’autres travaux numériques, les dossiers peuvent nécessiter l’analyse de millions de documents.

La croissance deviendra plus difficile à mesure que les entreprises débaucheront les talents

Le déclin de Stroock a commencé lorsque 43 de ses avocats ont quitté le cabinet pour rejoindre un autre cabinet, ce qui a entraîné des départs ultérieurs, chacun détruisant ses services.

Cela touche particulièrement les entreprises classées entre 101 et 200 parmi les plus grandes entreprises du pays, dont les succès récents les ont rendues plus vulnérables au braconnage des grandes et petites entreprises.

Les grandes entreprises tentent de supprimer l’ensemble des pratiques des autres entreprises. Dans le même temps, les entreprises de taille moyenne et les petites entreprises remontent le courant en attrapant leurs avocats et leurs livres d’affaires, dit Johnson.

Le plus grand obstacle à la longévité de Big Law : la culture

Le plus grand défi de Big Law à l’avenir est la culture d’entreprise, selon Wald.

Même si les grands cabinets d’avocats ne sont plus les ateliers clandestins qu’ils étaient autrefois, la pression pour produire des heures facturables se poursuit sans relâche. Cela nous amène aux autres principales préoccupations de Big Law : embaucher des avocats débutants et conserver des avocats chevronnés.

Les avocats de la génération Y et de la génération Z souhaitent un meilleur équilibre entre vie professionnelle et vie privée, déclare Johnson.

Il ne s’agit pas seulement d’un problème générationnel : Big Law embauche davantage de femmes comme collaboratrices débutantes, mais les femmes quittent Big Law à des taux beaucoup plus élevés que les hommes. Les listes de partenaires sont disproportionnellement blanches et masculines. Selon un rapport de Leopard Solutions, un fournisseur de renseignements juridiques, seuls 17 % des associés directeurs et co-gérants de Big Law sont des femmes.

Ce n’est pas que les partenaires actuels aient fait quelque chose de mal ou devraient se sentir mal face à leur succès, dit Wald.

Mais les entreprises perdent leurs talents. Et ils perdent des avocats au moment même où ils ont acquis suffisamment d’expérience pour qu’ils soient les plus productifs et les plus précieux pour les cabinets, dit-il.

Il faut faire quelque chose. Pourtant, avec des entreprises gagnant plus d’argent que jamais et des partenaires occupés par leur carrière, il y a peu d’impulsion en faveur d’une réforme, dit Wald.

Même lorsque les associés reconnaissent la nécessité d’un changement, ils ont du mal à trouver la manière de répondre aux besoins de leurs clients et de leurs avocats. Les clients gagnent donc. Personne n’a trouvé comment résoudre ce problème, dit Johnson.

Les clients décideront de l’avenir du grand droit

Les prophètes de malheur avaient autrefois prédit la mort de Big Law parce qu’ils pensaient que les avocats internes s’occuperaient de plus en plus du travail juridique des entreprises. Au lieu de cela, les avocats généraux – souvent des anciens de Big Law – se tournent vers leurs anciens cabinets pour gérer des questions complexes.

Beaucoup ont quitté Big Law en raison des exigences d’un secteur de services ouvert 24h/24 et 7j/7. Mais en tant que clients, ils s’attendent souvent au même niveau de service constant – même si toutes les missions ne le justifient pas.

Étant donné que les avocats généraux sont essentiels au bien-être financier de Big Law, leur prochaine étape pourrait peut-être consister à améliorer le bien-être de ses avocats.

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